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Essay:箸やすめコーナー・各界の方の連載エッセイです。

地の塩食菜くらぶエッセイ 小泉 進/不運なカエルの王子の話
不運なカエルの王子の話

 「カエルを食べる」というと、ほとんどの人が不快感を示します。なかには「あんな醜いも
のを食べるなんて」と、その場で絶縁を宣言するかもしれません。でも、外見や先入観で物事
を判断するのはいかがなものでしょうか。カエルの名誉にかけて申し上げれば、皮をむいた腿
肉はとてもきれいで、チキンをもっと濃厚にした味わいはなかなかのものでして、正体を明か
さず試食してもらえば大半が「おいしい」と言ってくれると思います・
 私が初めてカエルを食べたのは新聞記者になりたてで、神奈川県厚木市の通信部に配属され
た時のことです。当時は厚木警察署の前に厚木市を取り巻く高座、愛甲両郡の町村を統括する
高座愛甲事務所が控え、その一室に記者クラブがありました。ここを頻繁に訪れる連中の中に
「センミツ」と呼ばれる中年男がいて、いろいろ地元の情報を流してくれるのですが怪しげな
ものが多く、私たちは彼にセンミツの名前を進呈しました。つまり千の話のうち真実は三つし
かないほら吹きというわけです。
 ある時、センミツは近くにある丹沢山に住むガマの話を始めました。「本当のガマはヒキガエ
ルとは違う」と彼は言います。本当のガマは前足の指が四本、後足が六本、つまり四六のガマ
で深い山奥にしか生息せず、春になると一斉に清流に集まり交尾を始めるそうです。「カエルは
交尾に夢中で、人が近づいても逃げない。上に乗っているのはオスで小さいから追い払い、下
の体の大きなメスを片っ端から南京袋に放り込む。バタバタ暴れるカエルが袋いっぱいになっ
たら山を下りて平塚の冷凍工場に運ぶ」と、センミツはフンフンと鼻を鳴らしてカエルを捕ま
えるしぐさを実演しました。
 「その腿肉のうまいこと」とセンミツはよだれをたらさんばかりにその美味を力説した後、
カエルを食べさせる店に案内するという。ちょうど原稿を出し終わって暇を持て余していた一
同は大乗り気、すぐタクシーに分乗して出発しました
。醤油のたれをつけて炭火で焼いたカエルの腿は絶品でした。か細い骨までしゃぶって満足し
た私たちは、その場で彼に「センミツが初めて真実を告げたで賞」を与えたのでした。
 それから半世紀が過ぎ、たまたま南仏プロヴァンスに住み、食べるのが大好きな英国の作家
ピーター・メイルの「フランス食祭りの旅」を読んでいたらフランス北東部にあるヴィッテル
の町のカエル祭りがありました。年に一度カエルが大好きな人たちが集まって、ワインを飲み
ながらバターや白ワインで炒めたカエルをたらふく賞味する行事です。彼が紹介する地元のカ
エル伝説によると、魔法使いによって醜いカエルに変身した王子が妖艶な王女に「キスをして
くれたら元の姿に戻れる。そうしたら、そなたを宮殿に迎え妃としよう」とかき口説きます。
その夜食卓についた王女は「なんと笑止な」と、ほくそ笑みながらカエルの腿にフォークを突
きたてます。さすがにカエルが好きなヴィッテルの王女様です。豪華な宮殿のお妃様より一皿
のカエル料理の方がお気に召したのですね。

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